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Aromatherapy

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現代の社会においては、毎日の生活の中でストレスや体の不調を感じている人は多いはずです。こうした中、ハーブの心地よい香りで、心と体のバランスを整えるアロマテラピーが注目を浴びています。このアロマテラピーとは、植物の花、果実、葉、小枝、樹皮、根、種などから抽出した100%天然のエッセンシャルオイルによって心や体の健康そして美容に役立てようという芳香療法のことをいいます。

アロマテラピーとは?

アロマテラピーは、英語で書くとAROMA(芳香)+THERAPY(療法)となり、英語読みではアロマセラピー、フランス語読みではアロマテラピーとなり、日本ではアロマテラピーと翻訳された呼び方が一般的です。

アロマテラピーに使用する芳香植物は様々な力を持っており、古くからから医療や宗教の儀式の場、あるいは化粧品として使われてきました。古代エジプトでは、ミイラを作る時には防腐剤としてシーダーウッドオイルを使ったという記録が残されていますし、ツタンカーメンの墓には香りを放つ壺が多数見つかったことでも有名です。

近代にはいると、1928年、フランスの化学者ルネ・モーリス・ガットフォセが精油を用いた療法を「アロマテラピー」と名付け、研究内容を出版して、現代のアロマテラピーの歴史が始まりました。

1961年には、イギリスの生化学者のマルグリット・モーリーが精油を植物油に希釈して、マッサージする方法を編み出し、この研究内容の論文を出版して、美容やストレス解消・癒しを目的とするアロマテラピーが提唱されました。その後様々な分野で使用され、また、日本においても書物等で紹介され、大きな広がりを見せています。

エッセンシャルオイルとは?

アロマテラピーで使用される精油はエッセンシャルオイル(ESSENCIAL-OIL)とも呼ばれ、それぞれの精油は長い歴史の中で、その芳香と薬理効果が認められた植物(ハーブ)の花、葉、茎、実、木などから抽出された濃縮の揮発性の芳香物質です。3,500種類あるといわれるハーブの中で、エッセンシャルオイルが採れるのは約200種類!それらの植物から抽出できるエッセンシャルオイルの量は限られており、1トンのラベンダーから約3リットルのエッセンシャルオイルしか採れませんし、ローズのエッセンシャルオイル1滴を採るのに必要なバラの花びらは約50本と言われています! アロマテラピーで使用するエッセンシャルオイルは大地が与えてくれた貴重な香りとも言えますね。

同じ植物でも、違う部位から抽出した精油は、それぞれ含有成分も違い、香りにも違いがあります。 例えば、オレンジ・ビターという植物から抽出した精油は、花、葉、果皮から精油が抽出され、それぞれネロリ、ペチグレン、オレンジ・ビターという名の精油となり、成分の性質や作用も違っています。 また、広く知れ渡っているラベンダーは多くの種類があり、その種類によって香りや成分が違っているものもあります。

エッセンシャルオイルの作用

様々な作用を持つエッセンシャルオイルは、どのようにして人体に作用しているのでしょうか? アロマテラピーにおいては、エッセンシャルオイルは、アロマポットなどを使った芳香浴をはじめ、蒸気吸入、スプレーなどによって間接的に香りを鼻から吸入して脳に働きかける方法と、入浴、湿布、マッサージなどによって皮膚から吸収させ、直接的に作用させる方法に分けることができ、それらは、大きく分けると次の3つにより人体へ作用しています。

■嗅覚を通しての精神・生理作用

香りの分子が鼻の奥の嗅上皮に達し、電気信号に返還され嗅神経を介して大脳へと伝わり、海馬、視床下部の脳下垂体へと伝達されます。自律神経、内分泌系、免疫系の大切なシステムを司る脳下垂体に香りのメッセージが届くと、それぞれの香りに対応した生理活性物質が分泌され、精神的・生理的に作用します。

■経皮吸収

皮膚の表面(表皮および付属器)から毛穴や汗腺、角質細胞を経て皮膚の深部にあたる真皮へと吸収され、真皮にある毛細血管やリンパ管などの循環器まで成分が到達し、有効成分は全身を巡る循環に乗ります。

■吸入による作用

呼吸と共に肺の肺胞から血管系へ入り、血流に乗って全身に作用します。

例えば、ラベンダーは、鎮静や弛緩効果がありますが、ラベンダーをお風呂に数滴入れて入浴すると、嗅覚を通してその香りが脳に伝わりストレスを鎮め、また、経皮吸収によって体に吸収された有効成分が筋肉の緊張をほぐしてリラックスさせてくれます。そんなことからラベンダーはストレスや不眠に効果があると言われています。

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